Sembra un periodo prolifico Aaron Dessner parla di ‘Laugh Track’ dei The National

Aaron Dessner parla del brano 'Laugh Track' dei The National.

Aprile, quando i The National hanno pubblicato il loro nono album in studio, Last Two Pages of Frankenstein, sembrava che ci potesse essere altro da raccontare. Durante le interviste, vari membri della duratura band indie-rock hanno menzionato l’abbondanza di materiale da cui scegliere. Inoltre, c’era il caso del singolo misterioso “Weird Goodbyes”, pubblicato l’estate precedente ma escluso da Frankenstein, confondendo i fan e i critici. Alla fine, “Weird Goodbyes” era destinato a un album completamente diverso.

Laugh Track, pubblicato oggi, è il sorprendente album gemello di Last Two Pages of Frankenstein. Come suggerisce il suo titolo scherzoso, Laugh Track è molto meno malinconico del suo gemello. La maggior parte delle canzoni è stata scritta nello stesso periodo di Frankenstein, ma registrata separatamente, dopo che la band le ha affinate durante i soundcheck del loro ultimo tour. Il risultato è un album esteso e catartico, un ritorno al rock ‘n’ roll intricato ma epico che ha aiutato i The National a crearsi un proprio spazio unico all’interno della folla della scena indie-rock dei primi anni 2000.

“Questo album sembra la fine di qualcosa e l’inizio di qualcosa”, mi dice il membro della band Aaron Dessner dalla sua sala trucco all’Hotel McKittrick a Manhattan, dove ha appena finito una performance acustica VIP con la giovane artista pop Gracie Abrams.

“Sembra solo un periodo prolifico per la band, e ciò è attribuibile a tutte le altre cose che abbiamo fatto e imparato in modo indipendente”, aggiunge. Per Dessner in particolare, sono stati anni surreali, pieni di esperienze trasformative. Oltre a esibirsi in uno spettacolo VIP per 100 fangirl urlanti, ha intrapreso una serie di collaborazioni di alto profilo con artisti pop come Abrams, Ed Sheeran e, naturalmente, Taylor Swift.

In effetti, Dessner attribuisce a lui e al lavoro dei The National con Swift il merito di aver dato loro la fiducia e la libertà di silenziare il critico interiore che a volte può bloccare la creazione di un album. Sebbene lasciare andare non sia stata una piccola impresa per un perfezionista come Dessner, il salto di fede ha aiutato la band a vivere uno dei periodi più fruttuosi dal momento della sua formazione nel 1999. È il tipo di esperienza che un gruppo che è oltre due decenni nella sua carriera farebbe di tutto per avere e non può coltivare consapevolmente. “È come un fulmine”, dice Dessner.

Cortesia di The National

HotSamples: Questo è un album molto più rilassato e felice. A cosa attribuisci questo?

AARON DESSNER: Lasciare andare le idee su come fare canzoni e permettere che alcune approcci meno strutturati entrino in gioco. Inoltre, alcune canzoni sono nate letteralmente dall’improvvisazione sul palco durante i soundcheck. Forse è perché abbiamo passato un periodo davvero difficile e abbiamo rischiato di non sopravvivere come band. Ci siamo riuniti e ci siamo sentiti sani.

Cosa pensi che ti abbia dato la possibilità di lasciare andare?

C’è qualcosa riguardo ai The National. La scintilla nella band non si è affievolita. Ci sono stati momenti in cui siamo andati avanti per inerzia, ma quella particolare alchimia che ci spinge a fare musica che amiamo è ancora presente. A un certo punto, questa consapevolezza è venuta collettivamente, eravamo tipo: possiamo solo lasciarci andare un po’. Gran parte di questo è merito mio, perché spesso guidavo gran parte del processo di registrazione. Questo album è meno concentrato su quello. Le canzoni sono più improvvisate, più collaborative. Sembra solo un periodo prolifico per la band. E penso che ciò sia attribuibile a tutte le altre cose che abbiamo fatto e imparato in modo indipendente.

Avete avuto anni pazzeschi. Ci sono influenze in Laugh Track derivanti da queste altre esperienze?

Tutto il lavoro che ho fatto come produttore e cantautore è tornato sotto forma di fiducia ed esperienza in studio. È lo stesso per gli altri. Ognuno ha fatto molto lavoro. Matt ha realizzato dischi da solista. Si diventa più rapidi con le idee. Diventa più facile nel tempo perché le proprie facoltà mentali e l’acume si affinano. Ho imparato tantissimo da Taylor, in particolare. La cosa principale che ho imparato è semplicemente continuare a muoversi e avere fiducia, e forse non pensare troppo, per essere produttivi senza critiche e pubblicare più musica.

Quando e dove è nata l’idea di questo secondo album gemello?

La verità è che avevamo più di 30 canzoni davvero buone per il brano “First Two Pages of Frankenstein”. L’anno scorso eravamo in tour a Londra e ho detto: “Dovrebbero essere due album, perché come possiamo scegliere?”

Cortesia di The National

Come avete deciso quali canzoni mettere in Frankenstein e quali salvare per Laugh Track?

Matt aveva una visione narrativa per “First Two Pages of Frankenstein” in termini della lotta che si sente nei personaggi, nelle canzoni. Alla fine c’è questo raggio di luce in “Send for Me”. Mio fratello e io avevamo altre idee su come avremmo potuto pensare al primo disco, ma tutti abbiamo davvero amato ciò che è stato scelto e come ci siamo sentiti.

Qual è la tua canzone preferita del nuovo album?

Bella domanda. Forse “Space Invader”. Il suo sviluppo è davvero folle e catartico. Esplode in un’intensa parte finale che cresce sempre di più. È come un treno inarrestabile. Si sentono elementi di perché amiamo i Grateful Dead ma anche perché amiamo il Krautrock. È questa strana fusione di cose. Forse dopo 24 anni nella band, stiamo improvvisamente trovando un modo per sintetizzare tutte queste influenze che abbiamo. Potrebbe diventare una canzone con cui chiudiamo.

Ha una catarsi simile alle tue prime canzoni rock, come “Mr. November”.

È eccitante. Non si può costruire una buona canzone rock, devono semplicemente apparire in qualche modo. Quello per cui sono grato in questo momento è che ci sono ancora ingranaggi creativi che girano e che siamo usciti da un periodo difficile con molta nuova energia. È difficile per qualsiasi band mantenere viva la scintilla. Ma in qualche modo è rimasta.

Ti senti davvero famoso ora?

Non penso che sia importante. L’unica cosa che sento è che sono diventato molto più riconoscibile per le persone del pubblico generale per essere stato sul palco con Taylor. Non è nel mio carattere essere attratto da questo.

Non saremmo mai stati i White Stripes, sai? Ma speravamo di creare una comunità e relazioni durature che danno significato a questa strana vita in cui ci troviamo.

Non sembra così, ecco perché sono curioso della tua esperienza. È surreale?

È surreale. Sarai in posti strani, come riempire il serbatoio di benzina, e qualcuno lì conoscerà le canzoni che hai fatto. A volte può essere un po’ preoccupante, ma sono solo grato di poter fare quello che faccio. A volte devo spegnere tutto e letteralmente calciare un pallone. Ho sentimenti contrastanti riguardo a quella gabbia perché diventi una caricatura di te stesso. Sei un personaggio nel tuo proprio dramma. Ora sto pensando troppo.

Hai recentemente collaborato con molte giovani donne e stelle emergenti, come Girl in Red e Gracie Abrams. Senti una responsabilità unica nel essere un buon custode dell’esperienza in studio per loro?

Sicuramente. È importante ascoltare e imparare da loro tanto quanto io trasmetto loro. Anche se ho un mio modo di suonare gli strumenti, preferisco abbracciare ciò che portano in armonia e in termini di scrittura. Questo è stato il più grande piacere per me. Diventi davvero vicino alle persone con cui lavori in musica, anche se forse non sono i tuoi amici più stretti. C’è qualcosa di molto intimo e vulnerabile nell’esperienza, perché entrambi siete su un ramo. Per qualche motivo, l’ambiente a Long Pond Studios è sembrato molto naturale e sicuro. Le persone si aprono lì, e spero di fare un buon lavoro.

Rob Kim//Getty Images

Pensi che sia la posizione del tuo studio? Forse sei un ragazzo sensibile.

Forse. Non mi piace dirlo. Non riesco davvero a immaginare di avere altro che il massimo rispetto per le persone che sono lì a creare con me. Quando sento parlare di situazioni in cui le persone non sono state rispettate o non hanno avuto un ambiente confortevole per creare, non riesco a capirlo, perché per me è tutto.

Sento la stessa cosa quando condivido la musica con qualsiasi compositore con cui sto lavorando. Mi sento vulnerabile nel farlo perché potrebbero non gradirla o potrebbero volere qualcosa di completamente diverso. Non importa cosa abbia fatto in passato e non importa chi sia, è sempre la stessa sensazione di vulnerabilità.

Hai detto una volta che Scott era probabilmente il membro più gentile dei The National. Sono curioso di sapere quale superlativo usi per te stesso. Scott è il più gentile. Cosa rappresenta Aaron?

Buona domanda. Sarei il più irriverente. Ma anche se qualcuno deve perdere il passaporto, sono io. Ma poi faccio la scaletta, quindi niente ha davvero senso. Posso essere incredibilmente determinato e aiutare a guidare, ma allo stesso tempo sono sicuramente quello disorganizzato. È una strana collisione di cose.

Ho sentito che hai descritto la tua esperienza di lavorare con Taylor Swift come prolifica. Usi spesso quella parola. Cosa pensi che l’abbia resa così prolifica? A cosa attribuite voi due la vostra chimica?

Taylor è una brillante narratrice e una maestra compositrice. Quando ha incontrato quel motore generativo che ho, dove creo molta musica che contiene solo sentimenti e immagini, è stato come regalarle una tela su cui poter dare tanto sostegno. Ha un dono raro nel creare queste canzoni brillanti, narrative e sensuali. La chimica è stata istantanea. È stato come un incendio.

Una delle cose che la rendono così eccezionale è il modo in cui crea canzoni in tanti modi diversi. Può creare una canzone elaborata e complessa come “Tolerate It” con me, ma poi può, con un’altra veste, creare una canzone pop perfetta. È incredibilmente versatile.

Pensi di poter creare una canzone pop perfetta? Sarai nel Reputation (Taylor’s Version)?

Recentemente ho iniziato a creare cose molto diverse da tutto il resto. Gracie ed io abbiamo iniziato a fare nuove canzoni e a creare intenzionalmente tipi di canzoni diversi da quelle che abbiamo fatto in passato. Ti rendi conto che quando hai quell’intenzionalità, puoi cambiare radicalmente. Ed è anche molto divertente. La gente mi associa a una certa qualità meditativa o intricata. Ma è stato divertente realizzare che le cose che faccio possono cambiare forma. È divertente e mi piace la sfida. Mi piacerebbe scrivere una canzone pop perfetta.

Cortesia di The National

La tua relazione con Taylor Swift e la tua maggiore visibilità nella cultura pop ha causato tensioni all’interno della band?

Non siamo mai stati il tipo di band che si innamora della propria ombra e questo si estende a tutto ciò che mi è successo. Ci sono state cose strane al riguardo. Ora sei molto più riconoscibile. Ovviamente, ho fatto musica che viene ascoltata su una scala molto più ampia di quanto avessimo mai conosciuto. Ma Bryce ha orchestrato molte di quelle canzoni. La band è apparsa in “Coney Island” di Evermore e Taylor si è unita a noi per “The Alcott”. È stato tutto molto naturale, un semplice scambio e collaborazione tra artisti. Ma è sicuramente un momento nel tempo. Sento ancora che la chimica della band è terreno sacro e tutti sentiamo che i The National sono in un posto più sano oggi di quanto non sia mai stato in termini di dinamiche interpersonali.

È stato abbastanza interessante vedere il partenariato creativo dei The National con Swift diventare parte del dibattito sulla cultura pop. Mi chiedo se sta aumentando l’interesse dei fan più giovani per la musica, in particolare per l’arte e la meccanica di come viene realizzata la musica.

Notiamo molti giovani nel nostro pubblico ora. Abbiamo suonato al Madison Square Garden l’altra sera e si vedevano persone molto più giovani che chiaramente ci conoscono per Evermore. Questa è sempre stata la cosa che ho amato della musica, come sembrava che ci fossero tutte queste interconnessioni. Come Jerry Garcia che suonava nei dischi di tutti alla fine degli anni ’60 e all’inizio degli anni ’70. O Joni Mitchell che suonava con Pat Metheney. La mia cosa preferita della musica era la comunità. Ecco perché io e Bryce abbiamo fatto Dark Was the Night. Forse perché eravamo questi ragazzi dell’Ohio che vivevano a Brooklyn e non facevano parte della “scena”. Non saremmo mai stati i White Stripes, sai? Ma speravamo di creare una comunità e relazioni durature che desse significato a questa strana vita in cui siamo immersi.

Quando si tratta di Taylor, non c’è nessuno al suo livello. Non so se ci sarà mai qualcuno, ma al di sotto di tutto c’è solo una musicista incredibilmente talentuosa, laboriosa e straordinaria, quindi si adatta con tutti i tipi di artisti diversi. Il modo in cui i confini si stanno abbattendo tra generi diversi e tra diversi livelli in cui le persone si trovano nel panorama della musica è davvero interessante. Alla fine finisci per collaborare con persone in scene diverse. Anche le cose che sto facendo ora di cui non posso parlare, ma mi interessano molto.

Mi hai lasciato in sospeso. Su cosa stai lavorando? Raccontaci!

Lo so! A volte non puoi parlare di ciò su cui stai lavorando perché è la storia dell’artista da raccontare, ma è davvero divertente.

Chi è il tuo collaboratore ideale?

Penso ai primi tempi degli U2, fino a Joshua Tree, o addirittura Atchung Baby. Sarebbe divertente farlo. Probabilmente ho passato la maggior parte del mio tempo ad ascoltare Dylan, ma è così improbabile che sia successo che non desidero davvero questo.

Non so. Sono accadute cose più strane.

Ad essere onesti, se non facessi altro che continuare a fare canzoni con The National e canzoni con Justin Vernon, con mio fratello e altri amici, sarei felice. Sono abbastanza soddisfatto.

Abigail Covington è una giornalista e critica culturale con sede a Brooklyn, New York, ma originaria della Carolina del Nord, il cui lavoro è apparso su Slate, The Nation, Oxford American e Pitchfork.